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  • 29/10/2007

    Portrait Karena Wihongi

    "L'esprit Maori"

    Après trois saisons en Pro D2 sous les couleurs d’Oyonnax, Karena Wihongi a décidé de suivre son entraîneur Éric Catinot en posant ses valises sur les bords de la Bourbre. Prêt à entrer dans l’arène du Top 14, le pilier néo-zélandais qui peut évoluer à droite ou à gauche de la mêlée, possède tous les atouts pour se faire une place de choix dans l’effectif ciel et grenat.

    Portrait Karena Wihongi

    Tradition oblige, comme beaucoup d'enfants néo-zélandais, Karena Wihongi a débuté le rugby très tôt. « En Nouvelle-Zélande, on dit souvent qu'on naît avec un ballon dans les mains. Et dès que j'ai commencé à marcher, je jouais déjà avec mes petits cousins à la maison. » Pourtant, attiré par d'autres sports, Karena arrête le rugby à 9 ans pour s'essayer au volley, au basket et même au surf. « En fait, je n'ai repris qu'au lycée. Pour les études, je suis parti à Kelston, un établissement plus côté. On a disputé et remporté un tournoi en Afrique du Sud qui réunissait plusieurs lycées du monde. À partir de là, j'ai eu plusieurs contacts. »

    Conscient qu'il lui faudra faire un choix, Karena, qui possède un diplôme supérieur en biologie marine, se tourne définitivement vers le rugby. Il dispute deux matches en NPC (championnat des provinces néo-zélandaises), puis effectue un court passage de deux mois en Fédérale 2. Il retourne ensuite en NPC avant de définitivement poser ses valises en France en 1999. « C'était à Lons-le-Saunier en Fédérale 2. On a remporté le titre de champion de France, qui nous a permis de monter en Fédérale 1. Il y avait un bon esprit de rugby. Après trois saisons là-bas, j'ai eu des contacts avec Montferrand. Mais mentalement, je ne me sentais pas prêt. Je pense suffisamment me connaître et je n'avais pas envie de tout foutre en l'air. » C'est donc pas à pas que Karena poursuivra son ascension. Il s'engage alors avec Oyonnax en Pro D2. Il y restera trois ans. « La première année ça s'est plutôt bien passé, mais après ça s'est compliqué. J'ai dû me faire opérer des deux genoux. Je ne suis revenu qu'en fin de saison dernière, mais j'étais bien loin de mon meilleur niveau. Maintenant je n'ai plus de souci. Avec beaucoup de travail, tant physiquement que mentalement, je devrais rapidement retrouver mes qualités. »

    À l'intersaison, contacté par plusieurs clubs, le pilier néo-zélandais opte pour le CSBJ. « J'avais des contacts avec des équipes du Top 14 et en Nouvelle-Zélande, mais je préférais rester en France. En plus, le CSBJ me permettait de rester dans la région et puis il y a Éric Catinot qui me connaît bien. Pour des clubs comme Lons-le-Saunier ou Oyonnax, Bourgoin c'est la référence. Beaucoup de bons joueurs sont passés ici. L'esprit du groupe me convient bien. C'est l'esprit famille, on est tous des frères. »

    Malgré une élongation contractée lors de l'entraînement dirigé face aux États-Unis qui l'a éloigné des terrains, Karena a déjà trouvé sa place dans le groupe et attend avec impatience le coup d'envoi officiel de la saison. « Grâce au stage, les nouveaux ont bien été intégrés. L'intensité des entraînements, la discipline, le professionnalisme du groupe sont des petites choses qui changent par rapport à ce que j'ai connu avant. On a une super équipe, de très bons joueurs, des jeunes au potentiel énorme. On va tâcher de gagner un maximum de matches pour finir dans les six et pourquoi pas aller au bout ? On peut viser haut. Honnêtement, je suis vraiment content d'être ici. »

    FICHE TECHNIQUE
    Né le : 29 septembre 1979 à Whangarei (Nouvelle-Zélande)
    Taille : 1m87
    Poids : 126 kg
    Poste : pilier droit ou gauche
    Au CSBJ depuis 2007
    Clubs précédents : Lons le Saunier, Oyonnax
    Portrait Karena Wihongi

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